Una breve historia de los gatos

Una breve historia de los gatos

Puede ser que “nadie sea dueño de un gato”, pero los científicos ahora dicen que la mascota popular ha vivido con personas durante 12,000 años. En cualquiera de la sorprendente cantidad de sitios web, tanto de tiendas de gato, como de historias de gato, dedicados por completo a la sabiduría sobre los gatos, uno encontrará citas como estas: “Como saben todos los dueños de gatos, nadie tiene un gato”, “La frase ‘gato doméstico’ es un oxímoron”  y “Un perro es el mejor amigo de un hombre. Un gato es el mejor amigo de un gato” . Por supuesto, existe el gato doméstico, y los gatos y los humanos han disfrutado de una relación mayormente simbiótica durante miles de años. Pero las ocurrencias iluminan una ambivalencia muy real en la larga relación entre los gatos y los humanos, como lo demuestra esta historia del gato doméstico.

El misterio del gato de la casa antigua

Ha tomado un tiempo para que los científicos armen el enigma de cuándo y dónde los gatos se domesticaron por primera vez. Uno podría pensar que el registro arqueológico podría responder la pregunta fácilmente, pero los gatos salvajes y los gatos domesticados tienen esqueletos muy similares, lo que complica el asunto. Algunas pistas vinieron por primera vez de la isla de Chipre en 1983, cuando los arqueólogos encontraron la quijada de un gato que se remonta a 8,000 años. Como parecía altamente improbable que los humanos hubieran traído gatos salvajes a la isla, el hallazgo sugiere que la domesticación ocurrió antes de hace 8,000 años.

En 2004, el descubrimiento de un sitio aún más antiguo en Chipre, en el que un gato había sido enterrado deliberadamente con un humano, hizo aún más seguro que los gatos antiguos de la isla estaban casados, y retrasó la fecha de la domesticación al menos otros 1.500 años.

Un estudio publicado en la revista de investigación Science aseguró más piezas en el rompecabezas de la domesticación de gatos basado en análisis genéticos. Todos los gatos domésticos, declararon los autores, descendían de un gato montés de Oriente Medio, Felis sylvestris, que literalmente significa “gato de los bosques”. Los gatos se domesticaron por primera vez en el Cercano Oriente, y algunos de los autores del estudio especulan que el proceso comenzó hace 12,000 años.

Dios y el diablo: el gato en la historia

Si los gatos parecen ambivalentes hacia nosotros, como lo indican las citas de los sitios de admiradores de gatos, entonces puede ser un reflejo de los sentimientos increíblemente mezclados que los humanos también han mostrado a los gatos a través de los milenios.

La antigua reverencia egipcia por los gatos es bien conocida y está bien documentada en el registro arqueológico: los científicos encontraron un cementerio de gatos en Beni-Hassan con 300,000 momias de gatos. Bastet, una diosa egipcia del amor, tenía la cabeza de un gato, y ser condenado por matar a un gato en Egipto a menudo significaba una sentencia de muerte para el delincuente.

Los antiguos romanos tenían una reverencia similar, aunque templada y secularizada, hacia los gatos, que eran vistos como un símbolo de libertad. En el Lejano Oriente, los gatos fueron valorados por la protección que ofrecían a los roedores en sus preciados manuscritos.


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